Cultural Matters: The Power of Cultural Studies

By Sophia Botello

 La version en español está disponible al final de este documento.

 In 1994, I decided to take a semester off from my second year in college; I was tired of working so hard and being broke all the time. Plus, I felt I really didn’t belong to any particular group.  I worked in the university cafeteria so I was friends with much of the student body. I played intramural basketball and belonged to several clubs so I was sociable. But, in hindsight, I just didn’t feel that I mattered to the campus.
 Fast-forward twelve years later – I am married with children and an undergraduate student. At this point, I am finally finishing the education I started. In my last semester of an English program, I take a course that completely rocks my world. The course was Studies in the American Novel. (Up to this point, I had studied the typical literary canon: Chaucer, Shakespeare, Steinbeck, Bradbury, Hemingway…). The American Novel course focused on contemporary American literature and one of the short stories we studied was Sandra Cisneros’ Woman Hollering Creek. My English professor informed the class that there were universities with entire departments that granted degrees in Mexican-American Studies, Chicana/o Studies, Multi-cultural Studies, and Ethnic Studies.[i] I never knew that there was an entire field of academic studies devoted to studying me and my culture.
 I had never felt so validated in my academic life. 
 Now I know why I didn’t connect to my first college campus in 1994. There wasn’t a curriculum that connected to me. Sadly, I did not learn about my Mexican-American history, literature, and culture until I was an upperclassman in an English literature program in college in 2010. I realized that many Mexican-American students like me and students from various other cultures were missing out on learning about their very own heritage. For this reason, I changed my career path. Instead of becoming a literary librarian as I had planned, I decided to teach literature and writing because I knew doing so could be life-changing for students, as it was for me.
 Why is there an increase in ethnic and cultural studies? One of the reasons is that humanity is connected like never before. Technology and social media have the power to easily connect us to people on the other side of the world. Cultural programs in higher education have developed in response to this instant form of communication. As students traverse this new global society more readily than ever before, many leadership, business, and educational programs in higher education now include courses that teach students cultural awareness and cross-cultural communication.
 Many in higher education get the big picture of cultural studies. But what about high schools and other institutions of higher education? 
 The inclusion of cultural and ethnic studies in American high schools is debated. Proponents of these studies contend that students who take these courses are less likely to drop out because students connect to the curriculum. A 2016 study by Emily Penner and Thomas S. Dee at the Stanford Graduate School of Education found that “a high school ethnic studies course examining the roles of race, nationality and culture on identity and experience boosted attendance and academic performance of students at risk of dropping out.”  (http://news.stanford.edu/news/2016/january/ethnic-studies-benefits-011216.html). In other words, students excelled academically when students took courses on cultural awareness.
 Brooke Donald, who writes about the 2016 Stanford study, reports that “…opponents have argued they [ethnic studies] are anti-American, teach divisiveness and may displace opportunities for students to take electives of their choice.” However, these opposing arguments to cultural studies are barriers to communication. It’s essential to learn about other cultures and cross cultural barriers. 
 In the Bible, Jesus gives us the ultimate example of crossing cultural barriers when he shares the Good News with the Samaritan woman at the well (John 4: 7-26). At this time, no respectable Jewish man would talk to a woman of mixed race, known to be living in sin, and in a public place. Yet, Jesus does what is socially unacceptable and crosses the barriers of prejudice to communicate with her.[ii] His actions teach us to transcend the barriers that tend to divide cultures and ethnicities.
 Jesus’ actions show us the importance of building bridges instead of walls. For me, that’s what cultural studies do. They allow us to build bridges of communication and understanding. As a professor in higher education, I have witnessed the transformative power of crossing cultural barriers and understanding one another. Students gain a sense of self-worth in their education; they connect and they advance even further in their studies. To this end, students thrive in cultural immersion and excel in academics. My hope is that students do not drop out of school like I did; validating students’ cultural backgrounds matters in education.
 My experience with cultural studies has allowed me to learn about myself and reinforces the fact that Jesus loves everyone. I am important to Him. As a result, my heart has been opened even further to Him. I know that through my own experiences, I have learned the best way to share the Good News – by showing students that their culture and their stories matter

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Sophia Botello is Instructor of English and Director of the Writing Center at Baptist University of the Américas in San Antonio, Texas.

[i] Culture refers to the non-biological or social aspects of human life.  Ethnicity refers to social traits that are shared by a human population.  In essence, culture is a feature of one’s ethnicity.
 [ii] Matthews, Victor H. “Conversation And Identity: Jesus And The Samaritan Woman.” Biblical Theology Bulletin 40.4 (2010): 215-226. Academic Search Complete. Web. 4 May 2016.

La version en español está disponible aqui

La cultura importa: el poder de los estudios culturales

Por Sophia Botello

 Traducido por Patricia Gómez

En 1994 me tomé un semestre libre antes de empezar mi segundo año de carrera universitaria; estaba cansada de tanto trabajar y de nunca tener suficiente dinero. Además sentía que no encajaba en ningún grupo en particular. Trabajaba en la cafetería de la universidad y era amiga de muchos estudiantes. Jugaba baloncesto en la liga de intramuros, era miembro de varios clubes y era muy sociable; pero en retrospectiva, no sentía que mi vida era importante para la institución.
 Adelantamos la cinta doce años y estoy casada, tengo una hija y un hijo y soy estudiante universitaria. En este momento estoy terminando finalmente la carrera que un día comencé. En mi último semestre del programa de Inglés tomé una clase que sacudió completamente mi mundo. El nombre del curso era Estudios sobre la Novela Norteamericana. (Hasta ese momento, había estudiado el canon literario tradicional: Chaucer, Shakespeare, Steinbeck, Bradbury, Hemingway…). El curso se enfocaba en literatura norteamericana contemporánea, y uno de los cuentos que estudiamos fue Woman Hollering Creek  (El arroyo de la Llorona, en español) de Sandra Cisneros. Mi profesora de inglés le comunicó a la clase que había universidades con departamentos enteros que ofrecían carreras en estudios mexicoamericanos, chicanas/os, multiculturales, y étnicos.[i] Yo no sabía que había un campo entero de estudios académicos dedicado al estudio de mi cultura.
 Nunca me había sentido tan validada en mi vida académica. 
 Ahora sé porque no me sentía conectada durante mi primer año en la universidad en 1994. No había un currículo que se conectara conmigo. Lamentablemente, no aprendí de mi historia,  literatura y cultura mexicoamericanas hasta mi último año del programa de Inglés en el 2010. Me di cuenta que muchos/as estudiantes mexicoamericanos/as como yo, y estudiantes de otras culturas, se estaban perdiendo de aprender de su propio patrimonio cultural. Es por esto que cambié el curso de mi carrera. En lugar de terminar la carrera para ser bibliotecaria literaria como lo había planeado, decidí estudiar para enseñar literatura y composición porque sabía que al hacer esto podría cambiar la vida de estudiantes, así como me sucedió a mí.
 ¿Por qué hay un aumento en estudios étnicos y culturales? Una de las razones principales es que la humanidad está conectada como nunca antes. La tecnología y las redes sociales tienen el poder de conectarnos fácilmente con gente al otro lado del mundo. Los programas universitarios de cultura se han desarrollado en respuesta a esta forma inmediata de comunicación. A medida que los/as estudiantes recorren esta sociedad global más fácilmente que nunca, muchos programas de educación universitaria en liderazgo, administración de empresas y educación incluyen ahora cursos que le enseñan al estudiantado a estar conscientes de la cultura y la comunicación transcultural.
 Muchas personas en el mundo de la educación universitaria entienden la importancia de los estudios culturales, pero ¿qué de las preparatorias y otras instituciones de educación superior?
 La inclusión de estudios culturales y étnicos en las preparatorias estadounidenses es un asunto que se debate. Personas partidarias a la inclusión de estos estudios sostienen que estudiantes que toman estos cursos tienen menos posibilidades de desertar de la escuela porque se conectan al currículo. Un estudio del 2016 de Emily Penner y Thomas S. Dee de la Escuela de Graduados en Educación de Stanford descubrió que “la incorporación de un curso durante la preparatoria que examina el papel que juegan la raza, la nacionalidad y la cultura en la identidad y la experiencia, subió los niveles de asistencia y rendimiento académico de estudiantes con riesgo de abandonar sus estudios”. http://news.stanford.edu/news/2016/january/ethnic-studies-benefits-011216.html. En otras palabras, los/as estudiantes sobresalieron académicamente cuando tomaron cursos de concientización cultural.
 Brooke Donald, quien escribió sobre el estudio del 2016 de Stanford, reporta que “…las personas opositoras sostienen que estos [estudios étnicos] son antiamericanos, promueven el divisionismo e impiden que estudiantes tengan la oportunidad de tomar cursos optativos de su preferencia”. Sin embargo, estos argumentos en contra de los estudios culturales son una barrera para la comunicación; es esencial aprender de otras culturas y sobre las barreras transculturales.
 En la Biblia, Jesús nos da el mejor ejemplo del cruce de barreras culturales cuando le comparte las buenas nuevas a una mujer samaritana junto a un pozo de agua (Juan 4:7-16). En esos tiempos ningún judío respetable le hubiera dirigido la palabra a una mujer de raza mixta, la cual  se sabía que vivía en pecado, y que se encontraba en un lugar público. A pesar de esto, Jesús hizo algo socialmente inaceptable y cruzó las barreras del prejuicio para comunicarse con ella.[ii] Sus acciones nos enseñan a trascender las barreras que tienden a dividir a las culturas y etnias.
 Las acciones de Jesús nos muestran la importancia de construir puentes en lugar de muros. Para mí, esto es lo que hacen los estudios culturales; nos permiten construir puentes de comunicación y entendimiento. Como profesora universitaria, he sido testigo del poder transformador de cruzar barreras y entendernos unas personas a las otras. Los/as estudiantes adquieren un sentido de valor propio en su educación; se conectan y llegan aún más lejos en sus estudios. Como resultado de esto, los/as estudiantes florecen frente a este inmersión cultural y sobresalen académicamente. Mi esperanza es que los/as estudiantes no abandonen sus estudios como lo hice yo; el conferirle validez a su trasfondo cultural es importante para su educación.
 Mi experiencia con los estudios culturales me ha permitido aprender de mí misma y ha reforzado el hecho de que Jesús ama a todas las personas. Soy importante para él y, como resultado, mi corazón se ha abierto aún más a él. Sé que a través de estas experiencias personales he aprendido la mejor manera de compartir las Buenas Nuevas: mostrando a los/as estudiantes que su cultura y sus historias importan.
 Sophia Botello Picture

Sophia Botello es Instructora de Inglés y Directora del Centro de Redacción de la Universidad Bautista de las Américas en San Antonio, Texas.

 Esta traducción es posible gracias al Departamento de Lenguas Modernas de la Universidad Bautista de las Américas.

[i] Culture refers to the non-biological or social aspects of human life.  Ethnicity refers to social traits that are shared by a human population.  In essence, culture is a feature of one’s ethnicity.
 [ii] Matthews, Victor H. “Conversation And Identity: Jesus And The Samaritan Woman.” Biblical Theology Bulletin 40.4 (2010): 215-226. Academic Search Complete. Web. 4 May 2016.

 

 

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