The Essential Change: Learning to Awe

By Rick McClatchy

La versión en español está disponible al final de este documento.

American Christianity is in the throes of some big shifts, which call for tremendous changes in the church. For the past seven years there was a one percent decrease in the number of people connected with organized religion. At the same time, there was an increased interest in spirituality. These trends are most pronounced among the younger generation.[i] The message we need to hear from this is that our churches are not adequately connecting with the spiritual yearnings of many in the younger generation.  
This shift can be seen in some of the data shared by Diana Butler Bass in her book, Christianity After Religion: The End of the Church and the Birth of a New Spiritual Awakening. When people were asked in 1999 to indicate religious orientation the following was reported:
30% Spiritual Only
54% Religious Only 
6%  Both Religious & Spiritual
9%  Neither Spiritual nor Religious
In 2009 one sees a tremendous shift occurring: 
30% Spiritual Only
9% Religious Only 
48%  Both Religious & Spiritual
9%  Neither Spiritual nor Religious
Interest in spirituality has more than doubled to include 78% of the respondents. Subsequent studies also found this rise in interest in spirituality, but there is a corresponding decline in institutional church membership happening at the same time. People, especially the millennial generation, are becoming skeptical about the institutional churches’ capacity to connect them with the spiritual dimension of life.[ii]
To connect better with this growing spiritually-seeking segment, the church needs to focus upon helping people experience God in their life journey. Churches, focusing upon the theological divide between progressives and conservatives, fail to interest these young people. They do not want to join in a theological conflict. Instead, they want ways to experience the awe of this cosmos. This shift toward awe marks a shift from an intellectual-centered faith (orthodoxy) to an experience-oriented faith (orthopraxy). 
Awe does not have to be irrational but the experience precedes the rational dimension. Jason Silva describes this type of cosmic awe as “an experience of such perceptual vastness you literally have to reconfigure your mental models of the world to assimilate it.” My faith formation in the church, college, and seminary taught me how to think about doctrines and issues, but not to awe. That has to change.
Feelings of awe can be experienced in multiple ways: e.g. immersion in nature, music, art, literature, movies, dance, scientific observation, serving others, encounters and interactions with people, worship, prayer, contemplation, meditation, and sports. At the core of these experiences is a beauty which points to a cosmic vastness to which we are connected. This feeling of connectedness to the vastness of the cosmic life—what we describe using the term God, as well as Logos, Wisdom, Mystery, and others—has been at the heart of the Christian mystical tradition that has persisted from Jesus to the present. These feelings of connectedness to the Cosmic One propel us toward realizing that one is deeply connected to all people and that we are indeed our brother’s/sister’s keeper. Furthermore, we are connected to all that God has created, and we are expected to be its caretaker.
This emerging awe-filled spirituality that values experience can be challenging for evangelical churches, which value personal conversion experience at the start of the Christian journey, but immediately after conversion turn toward a Bible rationalism that diminishes and belittles experience. This would be true across the theological spectrum of evangelical churches—conservatives, moderates and progressives. 
Evangelical churches will need to recover some insight from the Christian mystical found in scripture and church history. A theologian that is attempting to renew the Christian mystical tradition is Matthew Fox, who has been both admired and despised for his innovative/provocative ideas. This of course indicates the real danger for theologians in this era of transition. The church needs a new theology centered upon an awe-filled spirituality, but it castigates and reprimands theologians who try to do so.  
On the positive side, this type of cosmic awe is friendly to the new science that sees the deep connections that exist throughout the cosmos. No longer do we have to engage in the faith vs. science conflict. This type of awe finds common ground with other religions and philosophies as we learn from each other. This means we no longer need to be fearful of the stranger but can truly welcome him/her. This awe changes our awareness of God.  God is no longer a being up there separated from us, but the God in which we live, move, and have our being (Acts 17:28).  Diana Butler Bass in her book, Grounded: Finding God in the World—A Spiritual Revolution, describes it as shift from the distant vertical God to the intimate horizontal God. 
We have a ways to go yet, but given the trends and the Christian desire to fulfill our mission of sharing the Gospel, it is essential for our churches to find ways to recover this cosmic awe.

rick mcclatchy

Dr. Rick McClatchy is State Coordinator for the Cooperative Baptist Fellowship of Texas and an adjunct professor at Baptist University of the Américas.

[i]  Pew Research Center (http://www.pewresearch.org/) has multiple issues on the millennials and religion. I would suggest starting with these four recent articles.  Millennials are less Religious than older Americans, but just as Spiritual (Nov. 23, 2015); Millennials increasingly are driving growth of ‘nones’ (May 2015); Why Millennials are less Religious than Older Americans (Jan. 8, 2016); Millennials views of the news media, religious organizations grow more negative (Jan. 4, 2016).  
[ii] Ibid.

La version en español está disponible aqui

El cambio esencial: aprender a asombrarse

Por Rick McClatchy

Traducido por Patricia Gómez

El cristianismo americano está sumido en transiciones significativas, las cuales hacen un llamado a realizar grandes cambios en la Iglesia. Durante los últimos siete años ha habido una disminución del uno por ciento en las personas que se relacionan con la religión organizada. Al mismo tiempo ha habido un creciente interés en la espiritualidad. Estas tendencias son más notorias entre la juventud. [i] El mensaje que precisamos escuchar en relación a esto es que nuestras iglesias no se están conectando adecuadamente con las necesidades espirituales de las generaciones más jóvenes.
Este cambio puede observarse en los datos compartidos por Diana Butler Bass en su libro, Christianity After Religion: The End of the Church and the Birth of a New Spiritual Awakening. En 1999, cuando se le pidió a la gente que indicara su orientación religiosa, la información fue la siguiente:
 30% Espiritual solamente
54% Religiosa solamente
6% Ambas, religiosa y espiritual
9%   Ni espiritual ni religiosa
En el 2009 se puede percibir un gran cambio:
30% Espiritual solamente
9%   Religiosa solamente
48% Ambas, religiosa y espiritual
9%   Ni espiritual ni religiosa
El interés en la espiritualidad se ha duplicado en tal manera que incluye al 78% de las personas encuestadas. Estudios subsecuentes también encontraron un aumento de interés en la espiritualidad, sin embargo, al mismo tiempo reportan una disminución correspondiente en la membrecía de la iglesia institucional. Personas, especialmente pertenecientes a la generación del milenio, se están volviendo escépticas en relación a la capacidad de las iglesias institucionales de conectarlos con la dimensión espiritual de la vida.[ii]
Para conectarse mejor con este segmento creciente de la población que busca lo espiritual, la iglesia debe centrarse en ayudarles a poder experimentar a Dios en sus vidas. Las iglesias que se enfocan mayormente en la división teológica entre progresistas y conservadores, fracasan en alcanzar el interés de la juventud. A las personas jóvenes no les interesa entrar en conflictos teológicos. En cambio, lo que quieren es poder experimentar y asombrarse del universo. Esta transición hacia el asombro marca un cambio de una fe centrada en lo intelectual (ortodoxia) a una fe orientada en la experiencia (ortopraxis).
El maravillarse no tiene que ser irracional, sin embargo la experiencia precede a la dimensión racional. Jason Silva describe este asombro cósmico como: “una experiencia de tal vastedad perceptual que literalmente tienes que reconfigurar tus modelos mentales del mundo para poder asimilarlo”. Mi formación en la fe tanto en la iglesia, la universidad y el seminario me enseñó a cómo pensar acerca de doctrinas y asuntos, pero no a asombrarme. Esto debe cambiar.
Los sentimientos de asombro pueden ser experimentados de múltiples maneras, por ejemplo: la inmersión en la naturaleza, música, arte, literatura, cine, danza, observación científica, sirviendo a las demás personas, encuentros e interacciones con gentes, la adoración, oración, contemplación, meditación y deporte. En el centro de estas experiencias hay una belleza que apunta hacia una vastedad cósmica a la que estamos conectados/as. Este sentimiento de conexión a la inmensidad de la vida cósmica – lo que describimos usando el término Dios, así como Logos, sabiduría, misterio y otros – ha sido el corazón de la tradición mística cristiana que ha persistido desde el tiempo de Jesús hasta el presente. Estos sentimientos de conexión a un Ser Supremo Cósmico nos impulsan a darnos cuenta de que estamos profundamente conectados/as a todas las personas y que en realidad somos guardas de nuestro hermano y hermana. Además, estamos conectados/as a todo lo que Dios ha creado, y se espera que lo protejamos.
Esta espiritualidad emergente y llena de asombro valora la experiencia, lo cual puede ser desafiante para las iglesias evangélicas que valoran la experiencia de conversión personal al principio de la vida cristiana, pero inmediatamente después de la conversión se tornan hacia un racionalismo bíblico que disminuye y menosprecia la experiencia. Esto es igual en toda la diversidad teológica de las iglesias evangélicas – conservadoras, moderadas y progresistas.
Las iglesias evangélicas necesitarán recuperar algunas de estas ideas de la tradición mística cristiana, las cuales se encuentran en las escrituras y en la historia de la iglesia. Un teólogo que está intentando renovar esta tradición mística cristiana es Matthew Fox, quien ha sido a la vez admirado y despreciado por sus ideas innovadoras y provocativas. Por supuesto, esto muestra el peligro verdadero que existe para los teólogos/as en esta época de transición. La iglesia necesita una teología nueva centrada en una espiritualidad llena de asombro, sin embargo, castiga y reprende a los teólogos/as que intentan hacerla.
Por el lado positivo, este tipo de asombro cósmico es amistoso con la nueva ciencia que ve las profundas conexiones que existen en todo el universo. Por lo tanto, ya no tendremos que participar en el conflicto entre la fe y la ciencia. Este tipo de asombro encuentra también puntos en común con otras religiones y filosofías al aprender unas personas de las otras. Esto significa que ya no tendremos que temer a la persona desconocida/extranjera sino que verdaderamente podemos darle la bienvenida. Este asombro cambia también nuestra percepción de Dios. Dios ya no es un ser que está separado de nosotros/as, sino que en Dios  vivimos, nos movemos y somos (Hechos 17:28). Diana Butler Bass en su libro, Grounded: Finding God in the World-A Spiritual Revolution, lo describe como un cambio del Dios lejano vertical a un Dios íntimo horizontal.
Tenemos mucho camino por recorrer todavía, pero considerando estas tendencias y el deseo cristiano de cumplir con nuestra misión de compartir el Evangelio, es esencial para nuestras iglesias el encontrar maneras de recuperar este asombro cósmico.

rick mcclatchy

El Dr. Rick McClatchy es coordinador estatal del Cooperative Baptist Fellowship de Texas y profesor adjunto en la Universidad Bautista de las Américas.

[i]  El Pew Research Center (http://www.pewresearch.org/) tiene múltiples recursos sobre la generación del milenio y la religión. Sugiero el empezar con estos cuatro artículos recientes. Millennials are less Religious than older Americans, but just as Spiritual (Nov. 23, 2015); Millennials increasingly are driving growth of ‘nones’ (May 2015); Why Millennials are less Religious than Older Americans (Jan. 8, 2016); Millennials views of the news media, religious organizations grow more negative (Jan. 4, 2016).  
[ii] Ibid.

 

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