In praise of political correctness: A Bible drill on civil and civilized public conversation

By Craig Bird

La versión en español está disponible al final de este documento.

September 1983. Franklin, TN. One of our best soccer players runs toward me, tears streaming down his seven-year-old face. Since he’d just accidently kicked the ball into our net and scored for the other team, I thought I knew why he was upset.
Not so.
“They’re calling me big, fat Jabba the Hutt,” he sobbed, motioning with his head toward his teammates. “I’m NOT a big, fat Jabba the Hutt.”
He also wouldn’t be a soccer player much longer. The next week he told me he was quitting to concentrate on gymnastics. “I’m going to do something so I don’t have to depend on anyone but me,” he explained. Unstated but clearly understood: he was NOT a big, fat Jabba the Hutt, the disgusting, slug/sloth-like evil meanie from the summer’s hit movie, Star Wars: The Return of the Jedi. And when his angry teammates targeted him with that name it was intended to hurt. Bull’s eye.
Unfortunately, the power of words to damage doesn’t end when you change sports. Or grow up.
In fact, a strong case could be made that in today’s antagonistic, I’m-right-you’re-wrong culture, adults are much more productive and creative in wounding with words. Only we’re not always as obvious about it.
Today it is seen as a “right” to say anything about anyone and if they don’t like it, tough.
For many people being “politically correct” (PC) —originally intended to encourage people to say “deaf mute” instead of “deaf and dumb,” not call grown men “boys” or adult women “girls” and to recognize that ethnic slurs are contrary to civilization in general and Christianity in particular, etc. (you know, the verbal aspect of the Golden Rule)—has become a bad thing.
At best being PC is considered a weakness, at worst akin to Nazi Germany’s and Communist Russia’s attempts at thought control through group think.
The Oxford dictionary defines “political correctness” thusly: 1. the avoidance, often considered as taken to extremes, of forms of expression or action that are perceived to exclude, marginalize, or insult groups of people who are socially disadvantaged or discriminated against.
Logically it follows that the opposite–Political Incorrectness (PIC)–REQUIRES using terms that offend and hurt people: negatively labeling “other” groups by painting emotions with the broadest possible brush, demeaning people for things they have no control over, insisting that the mean-sounding words aren’t mean—they are just “honesty.” 
Does the Bible speak to this? 
A good starting point is to check our emotional and spiritual temperature when we choose to be PIC. If I knowingly call an individual or a group something that may sting or rile, what motivated that word choice? I confess that when I want to insult by being PIC, it is because I am angry at a person/s or at something they remind me of. And I want to hurt them.
What does it mean if my PIC vocabulary is spawned by anger? Jesus warned that, “out of the heart come evil thoughts” (Matt 15:19). The Old Testament advises, “A gentle answer turns away wrath, but a harsh word stirs up anger” (Proverbs 15:1).
How does our 2nd Amendment right to free expression stand up as responsibilities as Christ followers to care about the feelings and needs of others?
Jesus clearly felt that loving others trumped our rights. Thus we should walk the second mile (Matthew. 5:41) and give people more than they ask for (Matt. 5: 40-42). The church at Phillippi (and all Christians) were encouraged to let, “Your attitude should be the same as that of Christ Jesus” (Philippians 2:5).
Paul states we should be “submitting to one another out of reverence for Christ” (Ephesians 5:21) and he clearly championed being PC when he talked about eating meat or not, depending on the feelings of those surrounding you at the table (1 Cor. 8: 9-13). And being “all things to all men so that some may be saved” (1 Cor. 9:22) looks PC-ish to me.
And why was it necessary for Timothy to be circumcised as an adult (Acts 16:3) but it wasn’t necessary for Titus (Galatians. 2:3-5)? Apparently, being politically correct to make the telling and hearing of the Gospel possible was what believers were/are called to do.
But if I can have only two, I opt for:
Carry each other’s burdens, and in this way you will fulfill the law of Christ (Galatians 6: 2) and It [love] does not dishonor others, it is not self-seeking, it is not easily angered, it keeps no record of wrongs (1 Corinthians 13:5).
Though some reputable scholars argue that the Galatians’ instructions are limited to Christians carrying burdens of other Christians, that seems to go against the clear meaning of Matthew 25 about our involvement with the least of these.
That means I am called, and gifted, to help those on the margins of society who are stung by PIC terms. They know how and where they are wounded, I don’t. So if a fellow human says, “that hurts” I should listen.
Of course the Love Chapter is all about being considerate of others. Particularly relevant to this conversation is 1 Corinthians 13:5 which states that Christ-like love doesn’t dishonor others (as slurs do), casts off anger and doesn’t keep score of how it has been wronged.
Recently I’ve given myself two spiritual tasks in watching over my language about other people.  1. To commit myself to civil and civilized discourse (such as not casually using the term “political correctness” because it offends some other people Jesus died for) and, 2. Never forget that, in Christ, love never demands its rights. It asks for the privilege.
The young boy slurred as Big, Fat Jabba the Hutt became a very good gymnast. He had enough self-identity to quickly throw out the emotional garbage his unthinking teammates poured into his soul.
But, unlike most targets of mean-spirited PC, he didn’t have to absorb an on-going, unrelenting emotional trash. Many people and many groups do—and not from seven-year-olds but from adults who should know better.
As we daily have an opportunity to show Christian values and attitudes with our speech may we use our words in a way that give honor and glory to God, and show God’s love and care for all human beings!
wilderness point mug
Craig Bird is Assistant Professor of Missions and Cross Cultural Communications.

La versión en español está disponible aquí 

Alabando lo que es políticamente correcto: Un esgrima bíblico sobre conversaciones públicas civilizadas

 Por Craig Bird

Traducido por Patricia Gómez

Septiembre del 1983, Franklin, Tennessee. Uno de nuestros mejores jugadores de futbol, de siete años, corre hacia mí con lágrimas en su cara. Como había pateado la pelota accidentalmente en nuestra propia portería y anotó para el equipo contrario, yo pensé que sabía por qué estaba desconsolado.
 Pero no era así.
“Me están llamando enorme, gordo, Jabba the Hutt”, sollozó, haciendo gestos con la cabeza dirigiéndose hacia sus compañeros de equipo. “Yo NO soy el enorme, gordo Jabba the Hutt”.
No jugaría futbol por mucho tiempo más, a la semana siguiente me dijo que abandonaba este deporte para concentrarse en la gimnasia. Explicó: “Voy a hacer algo donde no tenga que depender de nadie más sólo de mí mismo”. Vale la pena aclarar: él NO era enorme y gordo como Jabba the Hutt, el perezoso y asqueroso personaje de la película exitosa del verano Star Wars: El retorno del Jedi. Y cuando sus compañeros le dijeron ese nombre con enojo, lo hicieron con la intención de ofenderlo en lo más profundo.
Por desgracia, el poder de las palabras dañinas no termina cuando alguien crece o cambia de deporte.
De hecho, se puede argumentar que en la cultura actual antagónica del “yo estoy bien-tú estás mal”, las personas adultas son mucho más creativas y efectivas al usar palabras hirientes. El detalle, es que no somos honestos/as al respecto.  
Hoy en día es visto como un “derecho” el poder decir cualquier cosa a cualquier persona, y si no les gusta, que se aguanten.
Para muchas personas lo “políticamente correcto” (PC), lo cual se originó con la intención de animar a la gente a reconocer que los insultos étnicos y otras maneras inapropiadas de referirnos a las personas son contrarios a la sociedad en general y particularmente al cristianismo (ya sabe el aspecto verbal de la regla de oro), se ha convertido en algo malo.
En el mejor de los casos, PC se considera una debilidad, y en el peor de los casos se le compara con los intentos en la Alemania nazi y la Rusia comunista de controlar el pensamiento de un grupo.
El diccionario Oxford define “políticamente correcto” de esta manera: 1. El evitar, a menudo llevándolo al extremo, el uso de formas de expresión o acción que se distinguen por excluir, marginar, o insultar a grupos de personas que sufren una desventaja social o discriminación.
Esto implica que lo contrario –Políticamente Incorrecto (PIC) — requiere el usar términos que ofendan y lastimen a las personas: etiquetando negativamente a “otros” grupos como si fueran Jabba the Hutts, apelando a emociones de una forma amplia, humillando a las personas por cosas sobre las cuales no tienen control, insistiendo que las palabras crueles no son crueles –  son solamente una expresión sincera de “honestidad”.
¿Qué dice la Biblia al respecto?
Un buen punto de partida es revisar nuestro estado espiritual y emocional cuando elegimos ser políticamente incorrectos (PIC). Si conscientemente le digo a una persona o grupo algo que puede causarles dolor o molestia, ¿qué es lo que me motivó para usar esas palabras? Confieso que cuando quiero insultar al ser PIC es porque estoy enojado con esa persona/s o con algo que ellas me recuerdan. Y quiero hacerles daño.
¿Qué significa si mi vocabulario PIC es generado por enojo? Jesús advirtió: “Porque del corazón salen los malos pensamientos” (Mateo 15:19). El Antiguo Testamento aconseja: “La blanda respuesta quita la ira; Mas la palabra áspera hace subir el furor” (Proverbios 15:1).
¿Cómo es que la segunda enmienda constitucional de los Estados Unidos de América, relacionada con la libertad de expresión, representa una invitación a ser responsables como gente cristiana, al darle importancia a los sentimientos y necesidades de las demás personas?
Jesús claramente mostró que el amar a las demás personas está por encima de nuestros derechos. Por consiguiente debemos esforzarnos por ir más allá de la milla requerida (Mateo 5:41) y darle a la gente más de lo que nos piden (Mateo 5:40-42). La iglesia de Filipos (y toda la gente cristiana) recibió una exhortación a dejar “que haya en ustedes el mismo sentir que hubo en Cristo Jesús” (Filipenses 2:5).
Pablo declara que debemos “someternos los unos a los otros en el temor de Dios” (Efesios 5:21),  y claramente destaca el ser PC cuando habló acerca de comer carne o no, dependiendo de la madurez de quienes estaban a la mesa (1 Corintios 8: 9-13). Y el ser “de todo, para que de todos modos salve a algunos” (1 Corintios 9:22b) se ve a mi juicio como políticamente correcto.
Y ¿por qué fue necesario que Timoteo fuera circuncidado ya de adulto (Hechos 16:3) pero no fue necesario para Tito (Gálatas 2:3-5)? Al parecer, ser políticamente correcto para que así se abra la posibilidad de que otras personas compartan y escuchen el evangelio, es lo que las personas creyentes estamos llamadas a hacer.
Pero si solamente puede tener dos, optaré por:             
Sobrelleven los unos las cargas de los otros, y cumplan así la ley de Cristo” (Gálatas 6:2) y [el amor] “No hace nada indebido, no es egoísta, no se irrita; no guarda rencor (1 Corintios 13:5)”.
Aunque algunas personas estudiosas de gran reputación argumentan que las instrucciones de Gálatas se limitan solamente a personas cristianas llevando las cargas de otra gente cristiana, esto parece ser contrario al claro significado que da Mateo 25 donde habla sobre involucrarnos con la persona que es considerada la más pequeña.
Eso significa que yo soy llamado y dotado para ayudar a las personas que son marginadas en la sociedad, aquellas que han sido heridas por palabras políticamente incorrectas (PIC). Ellas saben cómo y de qué manera han sido heridas, yo no lo sé. Así que si la otra persona dice “eso me lastima” debo de escuchar y tomarlo en cuenta.
Por supuesto, el capítulo del amor trata primordialmente del tener consideración unas personas con las otras. En este caso es particularmente relevante 1 Corintios 13:5 que declara que un amor como el de Cristo no hace nada indebido contra las otras personas (como las ofensas lo hacen), no se irrita, no guarda rencor.
Recientemente me he propuesto dos tareas espirituales para cuidar mi manera de hablar acerca de otras personas. 1. Comprometerme a tener conversaciones civilizadas (no usar casualmente términos “políticamente correctos” si es que estos puede ofender a otras personas por las cuales tambien murió Jesús), y 2. No olvidar que en Cristo el amor nunca exige derechos, sino que hace lo que honra.
El niño que ofendieron al llamarle grande y gordo “Jabba the Hutt” se convirtió en un excelente gimnasta. Tuvo la suficiente autoestima e identidad como para deshacerse rápidamente de la basura emocional que sus imprudentes compañeros de equipo vertieron en su corazón.
A diferencia de muchas de las personas que han sido víctimas del espíritu negativo de lo  políticamente correcto (PC), él no tuvo que absorber una basura emocional constante y obstinada. Mucha gente y muchos grupos sí la absorben, y no de personas de siete años de edad, sino de gente adulta que debería saber cómo comportarse mejor.
Todos los días tenemos la oportunidad de mostrar valores y actitudes cristianas con nuestra forma de hablar y expresarnos. Usemos nuestras palabras de una manera que den honra y gloria a Dios, y que muestren el cuidado y amor divino hacia otras personas.

wilderness point mug

Craig Bird es Profesor Asistente de Comunicaciones Interculturales y Misiones
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