The Church and Political Engagement

By Patricia Villarreal

La versión en español está disponible al final de este documento.

Is it enough to “love one another” by giving food and clothes, or by providing an after-school club, or does “love” include speaking out on behalf of those who cannot speak for themselves?
Is it an act of love to vote or speak out against an institution or a system that places its citizens or citizens of the world in living conditions that they need food, clothing, and assistance in education? 
Recently I had to wrestle with these questions as I participated in the Advocacy Day sponsored by the Christian Life Commission (CLC), the ethics and public policy agency of the Baptist General Convention of Texas. This event is held while our state legislators are in session at the Texas state capitol. Advocacy Day is generally attended by Texas Baptist church leaders, members, and pastors who gather together within a 2-day period to hear the latest issues that affect the greater good for fellow Texans. The different issues range from abusive gambling practices, protection of the unborn, human trafficking, pay day lending, to school reform.
I have taken BUA students from my social work classes for the last four legislative sessions. Under the guidance of CLC staff, we were equipped with basic Texas civic lessons, the process of an introduction of a bill, how it goes through a committee, then how the bill eventually becomes a law or dies in committee. CLC staff then instructed us how to make an office visit with a senator or representative. We were provided with the names of our legislative representatives and guided to their offices where we brought our concerns or presented issues that Texas Baptists were concerned about.
Without exception, every student during the debriefing on our way back to BUA commented on how easy it was to speak to an elected official or to their staff. They felt empowered with this experience to return to their homes and address communal issues that in their view require attention. This year, BUA staff member Luis Juarez took 10 students. They also served as workshop assistants to the Advocacy Day presenters. They did a great job. I was so proud of their involvement.
But this year, it was a different experience for me. In preparation for our state capitol visit on Wednesday, the Tuesday Advocacy Day group time (break-out sessions on special issues) included two social analysts: Gabe Lyons, author of The Next Christians and founder of the Q learning community, and Vincent Bacote, director of the Center for Applied Christian Ethics at Wheaton College and author of The Political Disciple: A Theology of Public Life. They provided thought provoking general sessions as to why we, as the church and as Christ followers, should even get involved in political engagement. These two Bible believing social analysts basically said we must, if we believe one of God’s greatest commandment “Love one another.”
I had not looked at the “Love one another” verse to include political engagement. We are familiar with the Matthew 25 text that encourages Christ followers to feed, clothe, and visit the poor and oppressed. However, there are many Biblical texts that call us to do more than benevolence giving. Biblical references in a call to action include speaking against unjust practices or broken systems such as in the Old Testament (Proverbs 31:8 “Speak up for those who cannot speak for themselves….”; Isaiah 1:17 Learn to do right; seek justice. Defend the oppressed….) as well as Jesus’ examples of calling out the political and religious authorities to stop taking advantage of the people (Matthew 18: 7 “Woe to the world because of the things that cause people to stumble!”; Matthew 23 chapter is a warning to Pharisees and religious rulers of the day. He begins with a reprimand “woe to you teachers of the law, you Pharisees… you hypocrites… you snakes, you brood of vipers” and continues this theme throughout the chapter.)
Jesus was very vocal when he spoke out against leaders who were in power and misled and mistreated those they governed. 
I grew up in a culture that was ambivalent about Christian engagement in social action. Initially, teachings in church concentrated on the “things of heaven since we were not of this world.” Other than benevolent actions, the church was not to engage in any political action. I don’t even remember the importance of voting.
Fortunately, those messages are changing. Our general speakers introduced a broader theological framework as to why we must be involved in societal injustices that affect individual potential. They introduced a macro perspective to consider for the first great commission.
In Dr. Bacote’s book The Political Disciple, a Theology of Public Life, he states “…. there is more than one Great Commission in the Bible. While Matthew 28:19-20 commands us to make disciples of the nations, Genesis 1:26 and 28 reveal that humans were commanded to cultivate the creation, to lead it to flourishing as the result of the best kind of stewardship. Human beings were created in God’s image, and an essential part of demonstrating this divine image is working with the creation in a way that displays the best sense of ‘rule’” (p. 29)
In other words, healthy systems are to maximize the potential of God’s creation. Any barriers to that potential must be addressed both in benevolence and in political engagement.
In conclusion, what I learned is that silence and lack of action are not options! Now is the time to be aware of unjust laws that deny opportunities of growth or protection to individuals. It is time for Christ followers to get involved by getting to know their legislators, learn about bills under consideration, and advocate for human rights. I, for one, pray for political leaders, and have made my initial visits to my state representatives. More visits will follow! How about you?
Patty's pic 2016
Patty Villarreal, LMSW celebrates 40 years as a social worker this April. In her 11th year, she serves as an adjunct professor in social work for the Baptist University of the Américas. She co-founded the Latina Leadership Institute where she serves as their development director. She is currently serving on several boards that deal with community development, anti-human trafficking efforts, social work education, and health issues.

La versión en español está disponible aquí.

La Iglesia y el compromiso político

Por Patricia Villarreal

Traducido por Nora O. Lozano

 ¿Es suficiente “amar a las demás personas” dándoles comida y ropa, o proporcionándoles una estancia infantil después de la escuela, o el “amor” incluye también el hablar en nombre de aquellas personas que no pueden hablar por sí mismas? ¿Es un acto de amor el votar o hablar en contra de una institución o sistema que coloca a su ciudadanía o a la ciudadanía del mundo en condiciones de vida donde requieren alimentos, ropa y asistencia con su educación?
Tuve que lidiar con estas preguntas debido a mi reciente participación en el Día de la Defensa/Apoyo (Advocacy Day) patrocinado por la Comisión de Vida Cristiana (Christian Life Comission), la agencia de ética y política pública de la Convención Bautista General de Texas. Este evento se lleva a cabo mientras nuestras/os legisladores estatales están en sesión de trabajo en la capital del estado de Texas. Al Día de la Defensa/Apoyo generalmente van líderes de las iglesias bautistas de Texas, gente laica y pastores/as, que se reúnen en un espacio de dos días para escuchar sobre temas recientes que afectan el bienestar de la gente de Texas. Los asuntos diversos abarcan desde las prácticas abusivas en apuestas y juegos, la protección de bebés que no han nacido, la trata de personas, los préstamos de día de pago y la reforma escolar. 
Durante las últimas cuatro sesiones legislativas, he llevado a estudiantes de mis clases de trabajo social de la Universidad Bautista de las Américas (BUA). Bajo la dirección del personal de CLC, recibimos entrenamiento sobre lecciones cívicas básicas de Texas, el proceso para introducir un proyecto de ley, cómo pasa este proyecto por un comité, luego cómo el proyecto eventualmente se convierte en una ley o sucumbe. El personal del CLC nos instruyó sobre cómo hacer una visita a la oficina de un senador/a o representante. Nos proporcionaron los nombres de nuestros representantes legislativos/as, y nos guiaron a sus oficinas donde presentamos tanto nuestras preocupaciones como las de  la gente bautista de Texas. 
En nuestro trayecto de regreso a BUA, cada estudiante, sin excepción, comentó lo fácil que fue hablar con un representante electo o con miembros de su equipo de trabajo. Se sintieron empoderados/as con esta experiencia, para así regresar a sus casas y hablar sobre asuntos comunitarios que en su opinión requieren atención. Este año, Luis Juárez, miembro del personal de BUA, llevó a diez estudiantes que sirvieron como asistentes a quienes presentaron en los talleres del Día de la Defensa/Apoyo. Hicieron un gran trabajo, y me sentí muy orgullosa de su colaboración.
Este año, sin embargo, fue una experiencia diferente para mí. En preparación para nuestra visita del miércoles al Capitolio del estado, el martes, Día de la Defensa/Apoyo, tuvimos talleres específicos los cuales incluyeron a dos analistas sociales: Gabe Lyons, autor de The Next Christians (Las próximas personas cristianas) y fundador de la comunidad de aprendizaje Q, y Vincent Bacote, Director del Centro de Ética Cristiana Aplicada en Wheaton College y autor de The Political Disciple: Theology of Public Life (El discípulo político: Una teología de la vida pública). Ambos ofrecieron sesiones que nos llevaron a pensar sobre por qué nosotros/as, como la iglesia y como personas seguidoras de Cristo, debemos involucrarnos en cuestiones políticas. Estos dos analistas sociales, creyentes bíblicos, nos dijeron que debemos hacerlo si es que creemos uno de los mandamientos más grandes de Dios: “Amaos unos/as a otros/as”.
Nunca había leído el versículo de “Amaos unos/as a otros/as” de tal manera que incluyera un compromiso político. Tenemos familiaridad con el texto de Mateo 25 que anima a quienes siguen a Cristo a alimentar, vestir y visitar a las personas pobres y oprimidas. Sin embargo, hay muchos textos bíblicos que nos llaman a hacer más que acciones de benevolencia. Las referencias bíblicas que nos llaman a la acción incluyen el denunciar prácticas injustas o sistemas corruptos así como se hacía en el Antiguo Testamento (Proverbios 31: 8 “Abre tu boca por el mudo en el juicio de todos los desvalidos.” Isaías 1:17 “Aprended a hacer el bien; buscad el juicio, restituir al agraviado, haced justicia al huérfano, amparad a la viuda”), así como los ejemplos de Jesús llamando a las autoridades políticas y religiosas a dejar de aprovecharse de la gente (Mateo 18:7 “¡Ay del mundo por los tropiezos!… pero ¡ay de aquel hombre por quien viene el tropiezo!”; el capítulo 23 de Mateo presenta una advertencia a los fariseos y a los gobernantes religiosos de ese tiempo. Jesús comienza con una reprimenda “¡Ay de vosotros, escribas y fariseos, hipócritas… serpientes, generación de víboras!” y continúa con este tema todo el capítulo). 
Jesús era enérgico cuando hablaba en contra de líderes que estaban en el poder y que engañaban y maltrataban a las personas que gobernaban.
Crecí en una cultura que era ambivalente en relación al compromiso cristiano en la acción social.  Principalmente, las enseñanzas en la iglesia se concentraban en las “cosas del cielo, ya que no éramos de este mundo”. Aparte de acciones de benevolencia, la iglesia no debía comprometerse en ninguna acción política. No recuerdo siquiera la importancia de votar.
Gracias a Dios, esos mensajes están cambiando. Nuestros oradores generales introdujeron un marco teológico más amplio en cuanto a por qué debemos involucrarnos en las injusticias sociales que afectan el potencial de las personas. Presentaron una macro perspectiva para reflexionar en la primera gran comisión. 
En su libro The Political Disciple: Theology of Public Life (El discípulo político: Una teología de la vida pública), el Dr. Bacote dice “…. Hay más de una Gran Comisión en la Biblia. Mientras que Mateo 28:19-20 nos ordena que hagamos discípulos/as de las naciones, Génesis 1:26 y 28 revelan que a los seres humanos se les ordenó cultivar la creación, para llevarla a florecer como resultado de aplicar la mejor mayordomía. Los seres humanos fueron creados a imagen de Dios, y una parte esencial de la demostración de esta imagen divina es trabajar con la creación de tal manera que ésta muestre el mejor sentido de la ‘regla’” (p. 29).
En otras palabras, los sistemas saludables deben maximizar el potencial de la creación de Dios. Cualquier obstáculo a este potencial debe abordarse tanto a través de la benevolencia como del compromiso político. 
En conclusión, lo que aprendí es que el silencio y la falta de acción no son opciones. Ahora es el momento de estar conscientes de leyes injustas que niegan oportunidades de crecimiento o protección a las personas. Es hora de que quienes siguen a Cristo se involucren conociendo a sus legisladores, aprendiendo acerca de los proyectos de ley que están considerándose, y abogando por los derechos humanos. Yo, por mi parte, oro por las/os líderes políticos, he realizado mis primeras visitas a mis representantes estatales. ¡Más visitas seguirán! ¿Y tú qué piensas hacer?
Patty's pic 2016
Patty Villarreal, licenciada en trabajo social, celebrará en abril 40 años de servicio como trabajadora social. Está en su undécimo año de profesora de trabajo social en la Universidad Bautista de las Américas. Es cofundadora del Instituto de Liderazgo para Latinas donde sirve como directora de desarrollo. Además sirve en varias organizaciones que se ocupan del desarrollo comunitario, la lucha contra la trata de personas, la educación en el área de trabajo social y los problemas de salud.
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