In defense of social ministries as the work of the Kingdom

By: Jesús Romero

La versión en español está disponible al final de este documento.

Barely a week into the new U.S. presidency, our office at the Immigration Service and Aid Center (better known as the ISAAC Project) was swamped by immigrants from Africa, green card holders who until now did not think they would ever become citizens of the United States. They had no reason. They had been living happily in the country under their legal permanent residence status. But now they sensed that things had changed. They were fearful of being deported from the country they had learned to love, which gave them asylum a decade ago. We helped them with their applications, and they are now on their way to becoming U.S. citizens.
My work as an accredited representative of the Office of Legal Access Program of the U.S. Department of Justice allows me to give legal counsel to immigrants as if I were an immigration attorney, but without the law degree. It also entitles me to represent them in their applications before the U.S. Citizenship and Immigration Services.
How is it possible that someone who does not have a law degree or passed the bar exam is permitted to give legal counsel and represent anyone as an immigration attorney? Isn’t this against the law? The truth is that it is both possible and lawful. In facing the shortage of immigration attorneys in the country, the U.S. Government created a process by which religious, social and charitable non-profit organizations can apply for recognition and the accreditation of their staff to provide sorely needed legal immigrations services at low cost.
And make no mistake: Honest and professional legal immigration services at low cost are probably the greatest need among the strangers among us in the United States of America. Those of us who have provided these services for years through immigration ministries know full well how vulnerable they are to blackmail, abuse and exploitation.
The ISAAC Project is a ministry for immigrants created by the Baptist General Convention of Texas in 2006. It is hosted by Baptist University of the Américas in San Antonio since 2010, and it is a recognized organization with two accredited representatives since 2013.
ISAAC has helped hundreds of immigrant families each year obtain legal status through family petitions, U.S. citizenship, religious worker visas, relief for victims of crime and domestic abuse and other forms of legal relief. Our mission is to show the love of Christ to the strangers among us by keeping families together and helping everyone we can, find a legal way to stay in the country. We love immigrants. We value them and we choose to stand with them in Christian love and serve them through Christian ministry.
Many churches and believers today think of Christian ministry exclusively in “spiritual” terms. For them, social ministries have no room in the church. They are happy to volunteer occasionally at a food pantry, put money in their budgets to sponsor the local Good Samaritan or Salvation Army ministries, but do little else. They fail to see that social ministries are very much the responsibility of the Body of Christ to our communities and a form of evangelistic work.
I had the privilege of meeting Dr. Stanley Grenz many years ago as he came to lecture at Howard Payne University. Hearing him speak was a great inspiration, and I started reading his works, especially his Theology for the Community of God,[i] which is a very contemporary, and quite enjoyable to read, systematic theology. I devoured it, took copious notes and reflected on it over a long period of time. It changed my mind about the role of social ministries in the Body of Christ and set my life on a different ministerial course.
Far from being outside of the bounds of Christian evangelism, social services as ministry are a must for the Body of Christ. They are at the core of Christian ministry. Grenz’s writings remind me that the biblical gospel is eminently a social gospel. Whereas it is true that the gospel seeks the reconciliation of all human beings to God, it is also true that reconciliation is a social reality. If we seek to restore people to God, we must also bring each other into right relationships. Seeking social justice is very much a spiritual endeavor.
In these perilous times of social and political polarization, immigrants need more someone who can help them find legal relief. But they also need someone who can stand in the gap and be their advocate.
Every immigrant we serve by finding legal relief for him or her receives a social service. But this social service is true Christian ministry, and therefore, part of the work of the kingdom of God. It is a continuation of the redeeming work of our Lord Jesus, and a concrete action by which we seek to serve as instruments of the Holy Spirit to model the love and grace of Jesus Christ and advance his lordship over all of life.
Asking if ministries like the ISAAC Project are spiritual enough endeavors is asking the wrong question. As the Body of Christ, we should ask ourselves what kind of involvement the Lord expects from us in seeking to reconcile people by expressing a concern for compassion, social justice and righteousness.
What injustices do you see around you that make you feel a holy indignation, a desire to redirect your life and resources to do something about them? Who in this life makes you feel compassion? Who do you see as vulnerable and needing of your advocacy? Are you willing to pose these questions to the Lord in prayer? Prayer is indispensable to Christian service in this world. But be careful, now. These are the kind of questions whose answer from above may mean a complete transformation of your life and ministry.
Foto Dr  Jesús Romero
Dr. Jesús Romero is the Chair of the Department of Modern Languages at Baptist University of the Américas and Director of the Immigration Service and Aid Center (ISAAC) for Texas Baptists.
[i] Stanley Grenz. Theology for the Community of God. Vancouver: Regent College Publishing, 2000.

La versión en español está disponible aquí.

En defensa de los ministerios sociales como trabajo del Reino

Por Jesús Romero.

Traducido por Patricia Gómez

A tan sólo una semana de la nueva presidencia de los Estados Unidos, nuestra oficina en el Centro de Ayuda y Servicios de Inmigración (mejor conocida como Proyecto Isaac) se inundó de inmigrantes procedentes de África, quienes tienen tarjetas de residencia permanente, y que hasta ahora no habían pensado en llegar a adquirir la ciudadanía de los Estados Unidos. No tenían razón alguna para hacer esto, ya que con su residencia legal permanente habían estado viviendo felizmente en el país. Sin embargo, ahora sentían que las cosas habían cambiado. Temían la deportación del país que habían aprendido a amar, y que les dio asilo hacía ya una década. Les ayudamos con sus solicitudes y ahora están en camino a adquirir la ciudadanía de los Estados Unidos.
Mi trabajo como representante acreditado de la Oficina del Programa de Acceso a Asesoría Jurídica del Departamento de Justicia de los Estados Unidos, me permite aconsejar jurídicamente a las personas inmigrantes como si fuera un abogado de inmigración, pero sin tener el título de licenciado en derecho. También me permite representarles en sus solicitudes ante el Centro de Ciudadanía  y Servicios de Inmigración.
¿Cómo es posible que alguien que carece una licenciatura en derecho o la certificación necesaria para ejercer, esté autorizado para dar asesoría legal y representar a personas como si fuera un abogado/a de inmigración? ¿No es esto contra la ley? La verdad es que esto es posible y lícito. Para hacer frente a la escasez de abogados/as de inmigración en el país, el gobierno de los Estados Unidos creó un proceso por el cual organizaciones religiosas, sociales y sin fines de lucro, pueden solicitar el reconocimiento y la acreditación de su personal, para que proporcionen servicios legales de inmigración a bajo costo.
Sin lugar a dudas, probablemente lo que más necesitan las personas extranjeras que viven a nuestro alrededor en los Estados Unidos de América, son servicios honestos y profesionales de inmigración legal a bajo costo. Las personas que hemos prestado estos servicios por años, a través de ministerios de inmigración, sabemos muy bien lo vulnerable que es la gente extranjera frente al chantaje, el abuso y la explotación.
El proyecto ISAAC es un ministerio para inmigrantes creado por la Convención General Bautista de Texas en el 2006, y albergado, desde el 2010, por la Universidad Bautista de las Américas en San Antonio. Además, desde el 2013 es una organización reconocida que cuenta con dos representantes con acreditación.
ISAAC ha ayudado a cientos de familias inmigrantes cada año a obtener estatus legal a través de peticiones familiares, ciudadanía, visas religiosas, asistencia para víctimas de delitos y abuso doméstico y otras formas de protección legal. Nuestra misión es mostrar el amor de Cristo a las personas extranjeras que están en nuestro medio, al mantener a las familias unidas y al ayudar a todas aquellas personas que podamos para que estén legalmente en el país. Amamos a las personas inmigrantes.  Las valoramos y elegimos ayudarles en el amor de Cristo al servirles a través de un ministerio cristiano.
Muchas iglesias y creyentes hoy en día piensan en el ministerio cristiano exclusivamente en términos “espirituales”. Para estas personas, los ministerios sociales no tienen lugar en la iglesia. Están contentas de ofrecer sus servicios voluntarios ocasionales para repartir despensas de comida, poner dinero en sus presupuestos para patrocinar ministerios locales como el Buen Samaritano o el Ejército de Salvación, pero no hacen mucho más. No se percatan que los ministerios sociales son en gran medida una responsabilidad del Cuerpo de Cristo en nuestras comunidades y una forma de evangelizar.
Tuve el privilegio de conocer al Dr. Stanley Grenz hace muchos años cuando dio unas conferencias en la Universidad de Howard Payne. Escucharlo hablar fue una gran inspiración y comencé a leer sus obras, especialmente su Theology for the Community of God (Teología para la comunidad de Dios), la cual es una teología sistemática muy contemporánea y bastante agradable de leer. La devoré, tomé notas copiosas y reflexioné sobre ella durante un largo tiempo. Cambió mi opinión sobre el papel de los ministerios sociales en el Cuerpo de Cristo y encaminó mi vida en un rumbo ministerial diferente.
Lejos de estar fuera de los límites del evangelismo cristiano, los servicios sociales como ministerio son una necesidad para el Cuerpo de Cristo. Están al centro del ministerio cristiano. Los escritos de Grenz me recuerdan que el evangelio bíblico es eminentemente un evangelio social. Si bien es cierto que el evangelio busca la reconciliación de todos los seres humanos con Dios, también es cierto que la reconciliación es una realidad social. Si buscamos restaurar a la gente con Dios, debemos también traerles a relaciones de mutualidad correctas. Buscar justicia social es un esfuerzo espiritual.
En estos tiempos peligrosos de polarización política y social, la gente inmigrante necesita más de alguien que les ayude a encontrar alivio para su situación legal. Pero también necesitan de alguien que pueda pararse en la brecha y les defienda.
Cada inmigrante que servimos mediante la búsqueda de alivio legal, recibe un servicio social. Pero este servicio social es verdaderamente un ministerio cristiano, y por lo tanto, parte de la obra del reino de Dios. Es una continuación de la obra redentora de nuestro Señor Jesucristo. Una acción concreta mediante la cual buscamos servir como instrumentos del Espíritu Santo para mostrar el amor y la gracia de Jesucristo, y así avanzar su señorío sobre todos los aspectos de la vida.
Preguntar si ministerios como el del Proyecto ISAAC  son lo suficientemente espirituales es hacer la pregunta equivocada. Como Cuerpo de Cristo, debemos preguntarnos qué tipo de compromiso el Señor espera de nosotros/as al intentar reconciliar a las personas expresando una preocupación por la compasión, la justicia social y la rectitud.
¿Qué injusticias ve a su alrededor que le hacen sentir una santa indignación, un deseo de redirigir su vida y recursos para hacer algo al respecto? ¿Quién en esta vida le hace sentir compasión? ¿A quién ve tan vulnerable y en necesidad de su ayuda? ¿Tiene la disposición de plantear estas preguntas al Señor en oración? La oración es indispensable para el servicio cristiano en este mundo. Pero ahora, tenga cuidado. Éstas son el tipo de preguntas cuya respuesta desde arriba puede significar una transformación completa de su vida y ministerio.

Foto Dr  Jesús Romero

El Dr. Jesús Romero es el Director del Departamento de Lenguas Modernas en la Universidad Bautista de las Américas  y Director del Centro de Ayuda y Servicios de Inmigración (ISAAC, por sus siglas en inglés) de los Bautistas de Texas.
[i] Stanley Grenz. Theology for the Community of God. Vancouver: Regent College Publishing, 2000.
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