Finding God’s purpose in the little things

By Craig Bird

La versión en español está disponible al final de este documento.

Somewhere in the 1960’s a prophet wrote to me. I hear him still.
 I do not remember his name or the newspaper column or anything more than these few words: “I saw the beginning of the decline of our civilization today on a trip to the grocery store. In the parking lot an able-bodied man, pulled into a clearly marked handicapped space. Inside a person with maybe 15 things in her cart checked-out at the register posted ‘10 items or fewer.’”
He was not unaware of all the chaos and turmoil of that fateful decade. John Kennedy and Martin Luther King assassinated. Vietnam and more Vietnam on the evening news. The British Invasion on teenagers’ radios. Killings at Kent State. Cities burning in race riots. The Cuban Missile Crisis. The Sexual Revolution. Time Magazine cover asking, “Is God Dead?”
But he was speaking the truth in irony and insisted that an inconsiderate driver and a few extra boxes and cans marked the tipping point toward our collective self-destruction. And I think he was right. When a critical mass of any group/nation/congregation/family begins to discard its shared commitment to kindness and fairness, that group/nation/congregation/family heads downhill.
Of course, the concept of small things leading to big things is all over the place: mighty oaks from little acorns grow . . . for want of a nail a kingdom was lost . . . a journey of a thousand miles begins with a single step. Most of us encountered them in our childhood reading time. (See “The Princess and the Pea” and “The Little Engine that Could.”)
But my prophet was not talking about motivational speeches or heart-warming success-against-all-odds stories. What struck him was the casualness of these actions. An unwillingness to tolerate the slight inconveniences by putting someone else’s needs first.
Maybe the refusal of 2017 Americans to discuss calmly their differences and the unrelenting politics of seek and destroy really were born in that Houston parking lot 50-plus years ago.
Wherever its small beginnings, that is the world students at Baptist University of the Américas face after graduation. Which is the reason I am glad that three of the university’s Core Values—and much of scripture—speak to this issue. 
  1. We are Christ-centered rooted in our faith in the person of Jesus Christ.
  2. We are Baptists to our core.
  3. We have a Holistic commitment to Teaching and Learning.
  4. We insist on Integrity, Responsibility, and Respect.
  5. We create Cross-cultural competence.
  6. We practice Hospitality.
  7. We focus on Community.
So what does all of this have to do with grocery stores, scripture, and BUA?
Let us start with Philippians 2:1-4 (NIV), paying special attention to the “ifs” and to verses three and four. “IF you have any encouragement from being united with Christ, IF any comfort from his love, IF any common sharing in the Spirit, IF any tenderness and compassion, then make my joy complete by being like-minded, having the same love, being one in spirit and of one mind. Do nothing out of selfish ambition or vain conceit. Rather, in humility value others above yourselves. not looking to your own interests but each of you to the interests of the others.”
Plain enough. Anyone who has enjoyed ANY benefits from his or her relationship with Jesus Christ are to, as The Message puts it: “Forget yourselves long enough to lend a helping hand.” The “humility” (Greek: tapeinophrosune) Paul is talking about was stunningly radical in his day. The Romans, like the Greeks, considered humility an abhorrent sign of weakness. Any man worthy of being called a man considered himself superior to others—and made sure, others knew it.
But the New Testament turns the word into the highest compliment.
The Greek in the text makes plain that we do not mean we lose sight of our own value before God. It is not that we think badly of ourselves, but because we love our fellow humans and Christ first loved us, we want to sacrifice for their benefit.
It is a love that does not demand its rights but ask for the privilege of serving. Verse 4 really drives the point home. It is about more than grocery store parking lots.
When Paul writes about “looking” to meet the needs of others, he makes two points that do not carry over clearly into the English translation. First, believers are to be both pro-active in noticing others’ situations and do so on a continual basis. Second, we are not to sacrifice our own needs and responsibilities. Rather the idea is that we do not focus so hard on what is good for us that we are oblivious to others.
Living examples of this are all over the place at Baptist University of the Américas.  
When the Spanish program was launched, the textbooks were expensive because they covered two semesters. In an early class, three students were venting about the high cost when another student defused the situation. “Some friends just sent my wife and me a love offering,” he explained. “I think it would honor their gift if we used it to pay for your books.” He had financial needs and wants that he probably had targeted but he saw someone whose needs were greater. Therefore, he met them.
Another student, struggling financially himself, learned a young Moldovan desperately needed a computer. Therefore, he gave him his laptop—meaning he had to use the computers in the library. To top it off, the Moldovan did not even attend BUA.
The best part about BUA is also the hardest part. We draw students from so many different cultures that we are always running into different viewpoints, different definitions of “normal” and different ways of doing things. Often it is the emotional equivalent of a sharp elbow in the ribs.
But those differences are what make the learning environment so rich, what allow us to expand our understanding of servanthood, to see new depths in familiar Bible passages.
However, all this enrichment happens only when we are true to our Core Values. To combine #4, #6 and #7: while we respectfully practice hospitality to build community, we get many opportunities to live out tapeinophrosune.
We truly believe BUA graduates are changing this world for the better. Not just because of the academic knowledge and spiritual training they receive, but because they know, too, the joy of “looking out for the best interest of others” in the small moments of life as well as the grand encounters.
The redemption of our world begins with small steps.  I think my prophet would agree.

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Craig Bird is Assistant Professor of Missions and Cross Cultural Communications.

La versión en español está disponible aquí.

Encontrando el propósito de Dios en las cosas pequeñas

Por Craig Bird

Traducido por Patricia Gómez

En algún lugar de la década de 1960 un profeta me escribió. Todavía lo puedo oír.
No recuerdo su nombre, ni la columna del periódico, ni nada más que estas pocas palabras: “Vi el comienzo de la decadencia de nuestra civilización hoy en un viaje al supermercado. En el estacionamiento vi a un hombre sin discapacidad física estacionarse en el lugar reservado para personas discapacitadas. Adentro vi a una persona con más o menos 15 artículos en su carrito, acercarse a pagar en una registradora marcada para ‘10 artículos o menos’”.
Estaba consciente de todo el caos y la confusión de esa década fatídica. John Kennedy y Martin Luther King asesinados. Vietnam y más Vietnam en las noticias de la noche. La invasión británica en los radios de los y las adolescentes. Los asesinatos en el estado de Kent. Ciudades ardiendo en disturbios raciales. La crisis de los misiles cubanos. La revolución sexual. La portada de la revista Time preguntando: “¿Está Dios muerto?”.
Sin embargo, él hablaba la verdad con ironía e insistió en que un conductor desconsiderado y unas cuantas cajas y latas extras marcaban el punto crítico hacia nuestra autodestrucción colectiva. Y creo que tenía razón. Cuando una masa significante en cualquier grupo/nación/congregación/familia comienza a ignorar su compromiso compartido con la amabilidad y equidad, ese grupo/nación/congregación/familia va en descenso.
Por supuesto, el concepto de pequeñas cosas que llevan a cosas mayores está en todos lados: Los poderosos robles crecen de pequeñas bellotas… por falta de un clavo un reino se perdió… un viaje de mil millas comienza con un paso. Muchas personas podemos recordar este concepto en nuestras lecturas infantiles. Vea los libros: “The Princess and the Pea” (La Princesa y el guisante) y “The Little Engine that Could” (La pequeña locomotora que pudo).
Pero mi profeta no estaba hablando de discursos motivacionales, ni de tiernas historias de éxito que desafiaban cualquier posibilidad de lograrlo. Lo que le impresionó fue la naturalidad de estas acciones. La falta de disposición para tolerar inconveniencias pequeñas para así dar prioridad a las necesidades de alguien más.
Tal vez la negativa de la gente de los Estados Unidos a discutir sus diferencias tranquilamente en el 2017, y la política implacable de buscar y destruir, realmente nacieron en ese estacionamiento de Houston hace mas de 50 años.
Dondequiera que haya comenzado esto, ésta es la clase de mundo al que se enfrenta el estudiantado de la Universidad Bautista de las Américas después de su graduación. Por eso me da gusto que tres de los valores centrales de la universidad – y gran parte de las escrituras – hablen sobre este tema.
1. Somos Cristo céntricos, cimentando nuestra fe en la persona de Jesucristo.
2. Estamos centrados en la doctrina Bautista.
3. Tenemos un compromiso total con la enseñanza y el aprendizaje.
4. Insistimos en la integridad, responsabilidad y respeto.
5. Creamos una competencia transcultural.
6. Practicamos la hospitalidad.
7. Nuestro enfoque está en la comunidad.
Entonces, ¿qué tiene que ver todo esto con los supermercados, las escrituras, y BUA?
Empecemos con Filipenses 2:1-4 (NIV), prestando mucha atención a los “algún” y a los versículos tres y cuatro. “Por tanto, si sienten algún estímulo en su unión con Cristo, algún consuelo en su amor, algún compañerismo en el Espíritu, algún afecto entrañable, llénenme de alegría teniendo un mismo parecer, un mismo amor, unidos en alma y pensamiento. No hagan nada por egoísmo o vanidad; más bien, con humildad consideren a los demás como superiores a ustedes mismos. Cada uno debe velar no sólo por sus propios intereses, sino también por los intereses de los demás”.
Es sumamente claro. Cualquier persona que haya disfrutado de CUALQUIER beneficio de su relación con Jesucristo debiera hacer lo que dice la versión bíblica “The Message” (El Mensaje): “Olvidándose lo suficiente de su persona para poder echar una mano a otras gentes”. La “humildad” (Griego: tapeinophrosune) de la que Pablo habla era asombrosamente radical en su época. La gente romana, así como la griega, consideraban la humildad como un signo repugnante de debilidad. Cualquier hombre digno de ser llamado como tal se consideraba superior a las demás personas – y se aseguraba de que éstas lo supieran.
Sin embargo, el Nuevo Testamento convierte esta palabra en el elogio más alto.
El griego en el texto deja claro que no significa que perdemos nuestro valor ante Dios. Tampoco significa que pensemos mal de nosotros/as mismos/as, sino que, porque amamos a otras personas y Cristo nos amó primero, queremos sacrificarnos para lograr su bienestar.
Es un amor que no exige derechos, sino que busca el privilegio de servir. El versículo 4 realmente nos acerca al punto central. Se trata de algo más que estacionamientos de supermercados.
Cuando Pablo escribe sobre “buscar” satisfacer las necesidades de las demás personas, hay dos puntos que no se trasmiten claramente a la traducción al inglés. Primero, las personas creyentes deben, a la vez, ser proactivas para darse cuenta de las necesidades de las demás gentes, y deben de serlo constantemente. En segundo lugar, no debemos sacrificar nuestras propias necesidades y responsabilidades. Más bien la idea es que no nos enfocamos demasiado en lo que es bueno para nosotros/as, de tal manera que ignoremos a las demás personas y sus necesidades.  
Ejemplos vivos de esto pueden verse por todas partes en la Universidad Bautista de las Américas.
Cuando el programa de español dio inició, los libros de texto eran costosos porque cubrían dos semestres. En una clase temprano, tres estudiantes estaban lamentándose sobre el costo elevado de los libros, cuando otro estudiante los calmó al decirles. “Unas amistades acaban de enviarnos a mi esposa y a mí una ofrenda de amor”, explicó. “Creo que honraríamos su donativo si lo usamos para pagar por sus libros”. Probablemente él también tenía necesidades financieras, pero se dio cuenta que la necesidad de las otras personas era mayor. Por lo tanto, les ayudó.  
Otro estudiante, que también batallaba financieramente, supo de un joven moldavo que desesperadamente necesitaba una computadora. Por lo tanto, le dio su computadora – lo que significaba que tendría que usar las computadoras públicas de la biblioteca. Para colmo, el joven moldavo ni siquiera iba a BUA.
La mejor parte de BUA es también la parte más difícil. Atraemos a estudiantes de tantas culturas diferentes que siempre nos encontramos con diferentes puntos de vista, diferentes definiciones de lo que es “normal” y diferentes maneras de hacer las cosas. Esto a menudo es el equivalente emocional a un codazo agudo en las costillas.
Sin embargo, esas diferencias son las que hacen que el ambiente de aprendizaje sea tan rico, lo cual nos permite ampliar nuestra comprensión del servicio, y percibir nuevas profundidades en pasajes bíblicos familiares.
No obstante, todo este enriquecimiento ocurre sólo cuando somos fieles a nuestros valores fundamentales. Para combinar #4, #6 y #7: mientras que respetuosamente practiquemos la hospitalidad para construir comunidad, tendremos muchas oportunidades para vivir tapeinophrosune.
Realmente creemos que quienes se gradúan de BUA están cambiando este mundo, haciéndolo mejor. No sólo por el conocimiento académico y la formación espiritual que reciben, sino porque también conocen del gozo de “velar por el mejor interés de las demás personas” tanto en los pequeños momentos de la vida, así como en los grandes encuentros.
La redención de nuestro mundo comienza con pequeños pasos. Creo que mi profeta estaría de acuerdo.

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Craig Bird es Profesor Asistente de Comunicaciones Interculturales y Misiones.
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