Boxtrolls and Immigrants: A Brief Musing on Otherness, Immigration, and the Historical Persistence of Boxtrolling in America

By João Chaves

La versión en español está disponible al final de este documento. 

Some time ago I watched the animated movie The Boxtrolls, which is based on the novel Here to Monsters, written by Allan Snow. I did have the recent immigration battles in mind as I watched The Boxtrolls and I could not help but notice some similarities between the movie and the way in which some of the battles for the rights of minority groups in America in general—and the recent immigration wars in particular—play out. I’ll try to tell the story without completely ruining the movie for those who haven’t watched it yet.
In the movie, the villain, Archibald Snatcher, feeds on a distorted narrative about small subterranean creatures called Boxtrolls. Although Snatcher knows that Boxtrolls are peaceful and shy, he helps spread rumors that they kidnap, hurt, and even kill young children because he wants to further his socio-political status by hunting and then killing the harmless creatures. Snatcher strikes a deal with the mayor of Cheesebridge, Lord Portley-Rind, in which he will join the city’s membership council when he exterminates every single Boxtroll.
The Boxtrolls live underground and, because people are unduly afraid of them, they only come out at night to get mostly unwanted items that they then use to make inventions. Snatcher is able to catch most Boxtrolls but, in the end, the truth about the Boxtrolls comes to light and they live in harmony with the townspeople for the surprising benefit of all. With the help of a human who fully identifies with them, the Boxtrolls are able to come out of the shadows and the people of Cheesebridge find out that the Boxtrolls bring a particular set of valuable skills to society.
The similarities between Boxtrolls and minorities in America are striking because, historically, a number of minorities have clearly been victims of Boxtrolling in America. By “Boxtrolling” I mean the disposition to create or disseminate distorted narratives about minorities in order to exercise power over them and/or gain socio-political privileges. And although this impulse is by no means a monopoly of white Anglo males, in American history it was white males who by far Boxtrolled others the most.
I say this not to exercise “reverse racism,” but only to acknowledge that Boxtrolling is more effectively manifested and forcefully exercised by those who control the vehicles of cultural output. Historically, it seems clear that it was white males who have had the privilege of controlling the institutions that deployed the most powerful definitions of reality in America. It must be also acknowledged, however, that without the support of sectors of the white establishment, some progress in the rights of minorities would not have been possible. Back to my analogy!
Although many minority groups can be correlated to the image of a Boxtroll, undocumented immigrants seem to fit the image more closely than any other group. Boxtrolls live in the shadows, are constant victims of distorted descriptions, and have their potential contributions to society curbed from widespread acknowledgement due to a popular imagination that has been captured by a narrative of condescending disdain. Analogously, in contemporary America, images of undocumented immigrants as bank robbers, terrorists, and even sex-offenders are not hard to come by.
Some sectors of American society insist on fabricating a strong correlation between rising crime rates and the presence of undocumented immigrants and yet a number of social scientists have demonstrated that, when first generation immigrants move into communities, crime rates tend to drop. Some sectors of American politics insist on claiming that granting legal status to millions of immigrants would hurt the economy and yet a number of studies have argued the exact opposite. Some argue that “amnesty” will be a danger to American low-wage workers and yet a very compelling argument can be made that the American workers may benefit from the legalization of undocumented workers. Obviously, there must be examples of violence, free-riding, and other forms of negative behavior on the part of immigrants. They’re people and people are complicated.
But the bulk of the narrative against immigration reform smells like Boxtrolling to me.
Hopefully, the end of the current immigration wars will be somewhat like that of the movie, where most were able to get along and appreciate their differences despite the challenges that difference bring. But life is hardly as sweet and clean as in animated movies. In real life sometimes, perhaps most times, the villain wins. But it seems important to identify with and speak for those who are victims of Boxtrolling. As Martin Niemöller, a man who also opposed an even more pernicious form of this impulse, said:
First they came for the Socialists, and I did not speak out—
Because I was not a Socialist.
Then they came for the Trade Unionists, and I did not speak out—
Because I was not a Trade Unionist.
Then they came for the Jews, and I did not speak out—
Because I was not a Jew.
Then they came for me—and there was no one left to speak for me.

joao-chavez

Dr. João Chaves, BUA adjunct professor, is a Brazilian-born historian of Christianity. He loves trying to catch up to his marathon-running wife and playing board games with his two American children. Chaves is the author of “Evangelical and Liberation Revisited” (Wipf &Stock, 2013) and of several peer-reviewed articles and book chapters.

La versión en español está disponible aquí.

Boxtrolls e inmigrantes: una breve reflexión sobre la otredad, la inmigración y la persistencia histórica de boxtrolear en Estados Unidos de América

Por João Chaves

Traducido por Nora O. Lozano

Hace un tiempo vi la película animada Los Boxtrolls, que está basada en la novela Tierra de Monstruos (Here be Monsters), escrita por Alan Snow. Mientras veía la película, tenía en mente las batallas migratorias recientes. No pude evitar observar algunas similitudes entre la película y la forma en que se han desarrollado estas batallas por los derechos de los grupos minoritarios en Estados Unidos en general, y la reciente lucha de inmigración en particular. Trataré de narrar la historia, sin arruinar la película para quienes aún no la hayan visto. 
En la película, el villano, Archibald Snatcher, fomenta una narrativa distorsionada sobre unas pequeñas criaturas subterráneas llamadas Boxtrolls. Aunque Snatcher sabe que los Boxtrolls son criaturas pacíficas y tímidas, él ayuda a difundir los rumores de que éstas secuestran, hieren, e incluso matan a niñas y niños pequeños. Hace esto porque quiere mejorar su estatus sociopolítico al cazar y luego matar a estas criaturas inofensivas. Snatcher hace un acuerdo con el alcalde de Ciudad Quesadilla (Cheesebridge), Lord Portley-Rind, en el cual, cuando extermine a todos los Boxtrolls, se hará miembro del consejo gobernante de la ciudad. 
Los Boxtrolls viven bajo tierra, debido a que la gente, sin tener razón, les teme mucho. Sólo salen de noche para obtener artículos indeseados que luego utilizan para hacer inventos. Snatcher consigue atrapar a la mayoría de los Boxtrolls, pero al final, la verdad sobre los Boxtrolls sale a la luz, y llegan a vivir en armonía con la gente del pueblo, para el sorprendente beneficio de todas las personas. Con la ayuda de un humano que se identifica completamente con ellos, los Boxtrolls salen de las sombras y la gente de Ciudad Quesadilla descubre que los Boxtrolls pueden aportar a la sociedad un conjunto particular de habilidades valiosas. 
Las similitudes entre los Boxtrolls y las minorías en Estados Unidos son sorprendentes porque, históricamente, una serie de minorías han sido claramente víctimas de boxtroleo en Estados Unidos. Al referirme a “boxtrolear” me refiero a la disposición de crear o difundir narraciones distorsionadas sobre las minorías para ejercer poder sobre ellas y/u obtener privilegios sociopolíticos. Y aunque este impulso no es de ningún modo un monopolio de los hombres anglosajones blancos, en la historia de los Estados Unidos han sido ellos los que principalmente han boxtroleado a otras personas.  
Digo esto no para ejercer un “racismo revertido”, sino sólo para reconocer que el boxtrolear se ha manifestado más efectivamente, y se ha ejercido más fuertemente, por aquellas personas que controlan los vehículos de producción cultural. Históricamente, parece claro que fueron los hombres blancos quienes tuvieron el privilegio de controlar las instituciones que desarrollaron las definiciones más poderosas de la realidad en Estados Unidos. Sin embargo, también se debe reconocer que, sin el apoyo de los sectores blancos del sistema político, no habría sido posible algún progreso en los derechos de las minorías. ¡Pero volvamos a mi analogía!
Aunque muchos grupos minoritarios pueden ser asociados con la imagen de un Boxtroll, la gente inmigrante indocumentada parece ajustarse a esta imagen más que cualquier otro grupo. Los Boxtrolls viven en las sombras, son víctimas constantes de descripciones distorsionadas, y sus contribuciones potenciales a la sociedad son privadas de un reconocimiento amplio, debido a una imaginación popular que ha sido apresada por una narrativa de desdén condescendiente. De igual manera, en los Estados Unidos de América contemporáneos, las imágenes de inmigrantes indocumentados como ladrones de bancos, terroristas e incluso delincuentes sexuales están a la orden del día. 
Algunos sectores de la sociedad estadounidense insisten en fabricar una correlación fuerte entre el aumento de las tasas de delincuencia y la presencia de gente inmigrante indocumentada y, sin embargo, gente estudiosa de las ciencias sociales ha demostrado que, cuando la gente inmigrante de primera generación se muda a las comunidades, las tasas de criminalidad tienden a disminuir. Algunos sectores de la política estadounidense insisten en afirmar que otorgar estatus legal a millones de inmigrantes dañaría la economía y, sin embargo, varios estudios han argumentado lo contrario. Otras personas argumentan que la “amnistía” será un peligro para la gente trabajadora estadounidense de salarios bajos y, sin embargo, se puede presentar un argumento muy convincente de que este grupo de trabajadores pueden beneficiarse de la legalización de la gente trabajadora indocumentada. Obviamente, habrá ejemplos de violencia, explotación, y otras formas de comportamientos negativo por parte de las personas inmigrantes. Son personas, y las personas son complicadas. 
Pero la mayor parte de la narrativa contra la reforma migratoria me huele a boxtroleo. 
Esperemos que el final de las guerras actuales de inmigración será algo así como el de la película, donde la mayoría pudo llevarse bien y apreciar sus diferencias, a pesar de los desafíos que trae la diferencia. Pero la vida no es tan dulce y limpia como en las películas animadas. En la vida real a veces, o quizás la mayoría de las veces, la o el villano gana. Pero parece importante identificarse y hablar por aquellas personas que son víctimas de boxtroleo. Tal y como Martin Niemöller, un hombre que también se opuso a una forma aún más perniciosa de este impulso, dijo: 
Primero vinieron por la gente socialista y no dije nada, porque yo no era un socialista. 
Luego vinieron por la gente de los sindicatos y no dije nada, porque yo no era un sindicalista. 
Luego vinieron por la gente judía y no dije nada, porque yo no era judío.
Luego vinieron por mí, y ya no quedaba nadie que hablara en mi defensa.

 

joao-chavez

El Dr. João Chaves, oriundo de Brasil, es profesor adjunto de BUA e historiador del cristianismo. Disfruta mucho al intentar alcanzar a su esposa que corre maratones, y al jugar juegos de mesa con sus dos hijos americanos. Chaves es autor de Evangelical and Liberation Revisited (Wipf & Stock, 2013) y de varios artículos y capítulos de libros.

                                                                                          

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